Eksklusiv: Segway, den mest hypede opfindelse siden Macintosh, afslutter produktionen

Segway-mærket vil ikke længere gøre sin tohjulede, selvbalancerende navnebror.

Eksklusiv: Segway, den mest hypede opfindelse siden Macintosh, afslutter produktionen

Steve Jobs sagde det ville være større end pc'en. Nogle kaldte det det mest hypede produkt siden Apple Macintosh . En æra af hemmeligholdelse boblede op i år 2000 om en opfindelse, der ville ændre verden, som folk kendte den. Mennesker spekuleret det var en brintdrevet svævefly eller en enhed, der ville bryde selve tyngdekraftsreglerne.



Dean Kamen præsenterer Segway Human Transporter i New York, 3. december 2001. [Foto: David LeFranc/Gamma-Rapho/Getty Images]

I stedet var det en tohjulet, selvbalancerende personlig transportenhed kaldet Segway. Oprettet i løbet af et årti af Dean Kamen, en mand der allerede var umuligt rig ved at opfinde en nøgleteknologi bag medicinske IV'er i sin kælder, blev den frigivet i december 2001 for $ 5.000 (prisen på en low-end motorcykel, på trods af det faktum at en Segways topfart var 10 km / t). På det tidspunkt, Kamen sagde det ville være for bilen, hvad bilen var for hesten og vognen.



Nu, mindre end 20 år efter den første Segways udgivelse, Hurtigt selskab har lært, at Segway -mærket vil trække den sidste Segway tilbage, som vi kender det, Segway PT. Produktionen på fabrikken i Bedford, New Hampshire, stopper 15. juli. I alt 21 medarbejdere bliver afskediget som følge heraf, mens 12 forbliver midlertidigt på for at håndtere forskellige sager, herunder garantier og reparationer på Segways, der allerede er blevet solgt . Fem medarbejdere, der arbejder på Segway Discovery -scootere, forbliver.

Segways inkluderende oprindelse



Det er en bitter afslutning på en vision født af inklusivitet. Efter at have udviklet en kørestol kaldet iBot der både kunne hæve brugeren til øjenhøjde og køre op ad trapper, indså Kamens ingeniørteam, at de selvbalancerende gyroskoper indeni kunne genanvendes til at skabe en sjov, zippy enhed til cruising på to fod. Kamen forestillede sig, at det kunne være ultimative bytransport bil mellem hjem og arbejde. Han oversvømmede medierne med optrædener på Segway og lavede sene runder med en teknologisk bravade, som Elon Musk gentager i dag. Ved årtusindskiftet, en æra drevet af teknologisk optimisme, var Segway et øjeblikkeligt ikon, der føltes lige dele absurd og uundgåeligt.

Men Segway solgte aldrig millioner af enheder eller endda hundredtusinder af enheder. Kamen solgte virksomheden i 2009, som blev solgt igen, til det kinesiske mobilitetsfirma Ninebot, i 2015. Og selvom Segway ikke blev den demokratiske bymobilitet, som Kamen havde drillet, fandt den dog fodfæste inden for sikkerhed og turisme. Ja, Paul Blart: Mall Cop og de Segway -ture, du har set i byer rundt om i verden, var virkelig nøglekomponenterne i Segways forretning.

Var konstruktionen for god?

Segway havde oprindeligt planlagt at sælge hele 100.000 enheder i de første 13 måneder; virksomheden har kun nogensinde solgt omkring 140.000 biler Total . (Til sammenligning solgte Honda næsten tre gange så mange som sin populære CRV -crossover alene i 2019 .) Judy Cai, præsident for Segway, antyder, at Segways teknik delvis er skylden. PT'en er konstrueret med flere redundante systemer til at holde den i drift, selvom nogle komponenter fejler - hvilket er godt for brugerne, men ikke bundlinjen i en virksomhed, der skal sælge nye enheder år efter år.



Vi forsøgte at analysere, hvorfor salget ikke kan stige hurtigt? En grund, jeg hader at sige, er kvaliteten af ​​den, hvor holdbar den er, siger Cai. Jeg taler med kunder, der kører [en gammel] enhed. Det ser ikke godt ud, fordi det har været på farten 12 år. Den har 100.000 miles på den. Men selve maskinen kører meget godt. Og så når du prøver at sælge nye enheder [til disse kunder]. . . desværre gør det os ondt. I løbet af de sidste tre år var salget fladt på Segway PT'er og faldt fra 5% af Segway/Ninebots omsætning til kun 1,5%, siger Cai.

Designet udviklede sig ikke

Et andet stort problem er, at nyheden ved Segway aldrig slidt op (som den har gjort for andre mobilitetsudstyr som f.eks. Cykler og scootere). Med tiden blev det en hindring for adgang. På formfaktoren er en ting, at du i sagens natur bemærker, at det stadig er en meget ny transportform. Nogle mennesker kan lide det. . . men vi har stadig folk, første gang de kommer på en Segway PT, de skal lære at balancere, siger Tony Ho, VP for global forretningsudvikling i Segway. Kick -scootere tager fart og med tilbagevirkende kraft. Der er en grund til, at sparkescooteren er den dominerende formfaktor nu, netop fordi den er enkel og let at lære. Der er ingen indlæringskurve. Ed

Segway PT førte direkte og indirekte til alle slags funky sorter af selvbalancerende køretøjer, såsom hoverboards og one-wheel skateboards. Men Segway PT selv udviklede sig ikke aggressivt gennem årene for at løse sine egne UX -udfordringer. Verden har fået snesevis af nye iPods og iPhones siden 2001, mens Segway aldrig rigtigt ændrede sig.

Segways arv

Alligevel lever Segways arv videre, da den æra med bymobilitet, som Kamen drillede, begynder at tage form, hvor e-scootere og e-cykler overtager byer verden over. Sammen med Ninebot hævder Segway at have kommando over 70% af det globale, delte e-scootermarked efter at have leveret de første scootere til Bird and Lime under Store scooterkrige i 2018 . Hvis dit eneste mål er at cruise i 10 mph i stedet for at gå, gør en scooter det arbejde meget billigere end Segway PT. Med hvad du betaler for en scooter versus en Segway PT for at opnå det, du vil gøre, ser du den enorme forskel lige der, siger Cai.



Segways kerne -IP er stadig afgørende for Ninebots vækst; Segway har mere end 1.000 aktive patenter på selvbalancerende teknologier alene, der bruges i e-scootere, hoverboards og andre mobilitetsudstyr, virksomheden har i værkerne. Virksomheden debuterede Segway S-Pod, en selvbalancerende stol til bytransport, på CES i år. Det udvikler også motorsportsprodukter, såsom elektriske ATV'er og snavscykler.

Navnet Segway forsvinder heller ikke, selvom mærkeets navneformede produkt forsvinder. Segway har brand anerkendelse i USA og Europa, og Ninebot kan genkendes i hele Asien; de to mærker supplerer hinanden på global skala. Med hensyn til New Hampshire -anlægget vil det forblive åbent med et skeletbesætning foreløbig, da al produktion håndteres i Kina. Men kunne en fremtidig Segway -enhed komme ud af banen i denne facilitet? Intet er besluttet. Vi lukker bestemt ikke anlægget, siger Cai. Hvordan vi udnytter det, vi allerede har her i USA, er det næste trin i diskussionen.

En tidligere version af denne historie sagde, at 25 medarbejdere ville blive afskediget, når tallet faktisk er 21.