Hvordan lacrosse -stjernen Paul Rabil sigter mod at omdefinere professionel sport

Med den nye Premier Lacrosse League opfinder han og hans bror Mike en ny forretningsmodel - og udfordrer nogle pro sport hellige køer.

Hvordan lacrosse -stjernen Paul Rabil sigter mod at omdefinere professionel sport

Linjen inde i Philadelphia kongrescenter strækker sig flere hundrede fod, tre eller fire mennesker tykke med svimmel lacrosse fans, mange af dem børn med deres forældre på slæb. De har rejst fra hele landet for at deltage i LaxCon, den årlige begivenhed sponsoreret af US Lacrosse (sportens officielle styrende organ), der tilbyder tre dages klinikker, demoer, sælgerudstillinger og en chance for at dele ilt med verdens største lacrosse spillere, herunder den mest berømte af dem alle, Paul Rabil, der står i spidsen for denne kø, hilser fans og poserer til fotos.



I år er Major League Lacrosse (MLL) -stjernen kendt for sin mod, fart og dygtighed her på sin egen mission: at promovere Premier Lacrosse League (PLL), som han og hans bror, Mike, lancerede sidste efterår . Rabil og næsten 160 af verdens bedste spillere har fravalgt at spille for den 18-årige MLL til at deltage i PLL, lokket med en garanteret mindsteløn omkring to eller tre gange højere end MLL's samt sundhedspleje, dækning på NBC , en turnéplan, der skulle begynde den 1. juni, og en egenkapitalandel - en første for en professionel sportsliga. Ligaens investorer - Creative Artists Agency og private equity -aktører som Raine Group, Chernin Group, Blum Capital og andre - ser potentiale i et eksploderende marked for et stadig mere populært spil.

Lacrosse er den ældste holdsport i Nordamerika, opfundet af indianere for næsten 1.000 år siden (Iroquois kaldte det Creator's Game). Da jesuit missionærer stødte på det i 1600 -tallet, så de franske præster den lange træpind med en krog og bånd i den ene ende og kaldte spillet la crosse. Det slog rod blandt nybyggere i Canada, hvor det var landets første officielle nationale sport (undskyld, hockey), og spredte sig gradvist sydpå. I begyndelsen af ​​det 20. århundrede havde lacrosse etableret sig som en provinsiel fritidsaktivitet blandt midtatlantiske gymnasier og gymnasier og blev et fast inventar på elite nordøstlige forskoler. Sporten fik et ry som noget rige hvide børn leger.



Men det har ændret sig. I løbet af de sidste to årtier har lacrosse været den hurtigst voksende holdsport i Amerika med en samlet deltagelse (mand og kvinde) på mere end 225% siden 2001. Antallet af kollegiale ikke-hvide spillere er mere end tredoblet i de sidste 10 år som sporten har spredt sig over USA Mere end 200 gymnasier har tilføjet NCAA lacrosse -programmer siden 2012, og over en million drenge og piger i USA spiller i øjeblikket. Mange af dem er i Philadelphia i dag og knytter PLL -hættetrøjer, som Rabil kan underskrive. Linjen bevæger sig langsomt, men ingen ser ud til at klage.



Iført en grå T-shirt med PLL-logoet på brystet og en baglæns gul PLL-kappe, hilser den elskelige Rabil-6'3 ″ skuldre, skæg og tatoveringer-hver fan med et bredt smil og et håndtryk eller high five og spørger, hvor de er fra. De fleste benytter lejligheden til at lobbye ham direkte for at bringe PLL -spil til deres by. Lacrosse er stigende i det nøjagtige øjeblik, hvor tackling af fodbolddeltagelse blandt gymnasiespillere kraterer (ned 6,6% i løbet af det sidste årti og endnu mere på ungdomsniveau), og NFL TV -ratings sidste år var omkring 12% genert af deres høje -vandsmærke i 2015. Rabil kender en scoringsmulighed, når han ser en. Lacrosse involverer kontakt mellem fodbold, fodbold og hånd-øje-færdighederne i baseball og hockey, siger han. Der er et stort publikum, som pro -spillet ikke har hacket ind endnu.

Kylie Ohlmiller: Kvindernes Professional Lacrosse League -spiller, kalder momentum utroligt. [Foto: Aaron Richter ; Hår, makeup og trimmer: Ana Siqueira hos Bernstein & Andriulli ved hjælp af Clarins]

Chancerne er for, at du ikke har været i et professionelt lacrosse -spil og sandsynligvis ikke engang kan navngive et hold. Nordamerikas to eksisterende ligaer (MLL, der spilles udendørs, og den 32-årige National Lacrosse League, der spiller indendørs) solgte i gennemsnit henholdsvis 3.600 og 9.400 billetter pr. Kamp sidste år sammenlignet med NBAs 18.000 og NFL's 67.000, og ingen af ​​ligaerne har tv-dækning i fuld sæson. NCAA Final Four -lacrosse -mesterskabet er stadig sportens teltbegivenhed og trækker 30.000 fans pr. Kamp. Dom Starsia, den legendariske University of Virginia-træner, der sidste sæson var assistenttræner for Boston Cannons i MLL, husker et spil sidste år på et stadion med 30.000 kapaciteter. Der må have været omkring 50 mennesker på tribunen, siger han. Du kan ikke blive meget værre end det.



Både MLL og NLL følger som de fleste professionelle sportsligaer en franchisemodel: Hold ejes og kontrolleres af velhavende personer eller grupper og er baseret i en hjemby. Ligaerne fungerer hovedsageligt som brancheforeninger. Nogle indtægter (fra licensering, udsendelse, billetsalg, merchandise) deles mellem alle hold, mens nogle (fra indrømmelser, salg af luksusboks, udlejning af lokaler) tilfalder individuelle franchiser. Skalering af en ny liga med denne model er blevet uoverkommeligt dyr. Da NFL blev grundlagt i 1920, kostede nye franchiser omkring $ 100; nu sælger de for mere end $ 2 mia.

Rabil -brødrene havde ikke den slags penge. De var vokset op i en middelklassefamilie (papir-sælgerfar, kunstlærer-mor) i Gaithersburg, Maryland, hvor hver anden gård havde et lacrosse-mål, og i en alder af 12 spirende atleter havde udviklet enten et dødeligt skud eller ekspert glarmester. De to brødre konkurrerede mod hinanden så voldsomt, at afhentningsspil i kvarteret indeholdt en Rabil-regel: Mike og Paul måtte være på samme hold for at undgå spil-ødelæggende knytnæve.

Mike fortsatte med at blive kaptajn for Dartmouth fodboldholdet. Paul afsluttede sin college -karriere på Johns Hopkins ved at blive den første spiller, der blev valgt i 2008 MLL -udkastet, og underskrev med Boston Cannons for færre penge om året, end LeBron James tjener under et isbad efter spillet: $ 6.000. Som de fleste professionelle lacrosse -spillere måtte Paul tage et andet job. Han valgte erhvervsejendomme. Som det viste sig, var 2008 en frygtelig tid for det, men perfekt til at eksperimentere med sociale medier for at bygge et personligt brand. Han begyndte at sende en video til YouTube om ugen, en vane, han har fastholdt i mere end et årti; samlet set er hans videoer blevet set mere end 25 millioner gange.



Paul byggede en stor multiplatform, der hjalp med at drive væksten i den Maryland-baserede lacrosse-lejr og klinikvirksomhed, han lancerede. Snart ville han afslutte sit ejendomsjob for at blive en fuldstændig lacrosse-spiller/iværksætter, og hans fortsatte dominans på banen-MVP for MLL såvel som verdensmesterskaber-gav anledning til en dydig cyklus (positiv mediedækning, ekspanderende socialt fodaftryk, talende engagementer, lejr- og klinikvækst), der tiltrak sponsorer som Under Armour, New Balance, Red Bull og Chevrolet. I 2014 udgjorde hans godkendelsesaftaler nord for en million dollars, en første gang for sporten.

Myles Jones: Den tidligere allamerikanske spiller i Duke og en MLL All-Star, han er nu med PLL. [Foto: Aaron Richter ; Hår, makeup og trimmer: Ana Siqueira hos Bernstein & Andriulli ved hjælp af Clarins]

I lavsæsonen arbejdede Paul sammen med sin bror, der havde lagt to succesrige fitness-bestræbelser-Turnstyle Cycle, i Boston og syv Snap Fitness-franchiser i fire stater-ind i en investeringskarriere. Rabil Ventures leverede tidlig kapital og strategisk rådgivning til en række virksomheder. (Dets portefølje omfatter sports-nyhedswebstedet The Athletic og direkte til forbrugeremballageproducent Brandless.)

Selvom amatør lacrosse blomstrede, var MLL ikke, med fremmøde faldende fra sit højdepunkt i 2011. I 2017 blev Rabils kontaktet af flere hedgefonde og private-equity selskaber for at indgå en aftale om at erhverve MLL og forny sin forretningsstrategi.

Vi satte os ned med MLL -ledelsen [og havde] tre eller fire samtaler i løbet af et år, husker Mike. Vi sagde: ’Dette virker ikke, og vi har en idé om, hvordan det får det til at fungere.’ Men de to sider kunne aldrig blive enige om en pris. Når du kommer til et sted, hvor matematikken ikke blyanter, skal du gå din egen vej.

Rabils har opfattet PLL som en enkelt enhed snarere end en sammenslutning af franchiser. Det ejes af investorer og PLL -medarbejdere (spillerne og ligastaben), som alle kan drage fordel af fremtidig fortjeneste. For at opnå national rækkevidde uden at skulle påtage sig de ublu omkostninger, der kræves for at være vært for hele sæsonplaner på seks spillesteder, besluttede Rabils sig på en turneringsmodel: Spillere, der er garanteret en minimumsløn på $ 25.000, tildeles et hold og kan bo hvor de kan lide. Hver weekend stiger alle seks hold ned til en anden stormarkedsby (i alt 13 fra Boston til San Jose, Californien) for at spille tre kampe, to på lørdag og en på søndag. Fans kan købe billetter til individuelle spil eller et pas til alle tre for mindre end $ 50. Hver uge vil PLL skabe festivalstemningen i NCAA -mesterskabet.

Paul Rabil: Jeg vidste, at spillerne [ville] støtte til at prøve at starte noget nyt. [Foto: Aaron Richter ; Hår, makeup og trimmer: Ana Siqueira hos Bernstein & Andriulli ved hjælp af Clarins]

Efter at have udviklet denne plan i hele 2018 begyndte Rabils i november at henvende sig til investorer, som Mike havde mødt gennem arbejde, og Paul havde stødt på under talende engagementer ved begivenheder som South by Southwest og MIT Sloan Sports Analytics Conference. I løbet af de sidste 25 år har jeg siddet igennem 50 til 60 baner for at tage professionel lacrosse til det næste niveau, og det var første gang, jeg var tilbøjelig til at sige ja, siger Mike Levine, en engang Cornell lacrosse -spiller og nu chef for CAA Sports, en afdeling af Creative Artists Agency. Det nuværende system var brudt og ville ikke blive bedre. Vi havde brug for noget andet. Levine blev fascineret af den stormstormende tour -model, der ville levere de allerbedste spillere i verden til fansene på et enkelt sted hver uge.

Han kunne også lide Rabils ’datadrevne tilgang. Vi sammensatte en temmelig robust kvantitativ analyse til målretning af ideelle byer, siger Paul og sad i et trangt, overophedet konferencelokale på PLLs midlertidige kontor i New York i januar. Vi kiggede på over 120 forskellige byer. Vi kiggede på niveauet for lacrosse -deltagelse, tv -ratings i hjemmet, når lacrosse blev sendt, vækst i klubdeltagelse og spillesteder. Omkring 30 byer sprang ud som finalister.

Rabils lukkede deres seed-runde i marts 2018. Deltagelse i CAA var flere mediatech-fokuserede bagmænd samt en håndfuld enkeltpersoner, såsom tidligere Penn State lacrosse-spiller og nuværende New England Patriots wide receiver Chris Hogan. Vi tror, ​​at der er en mulighed for at bygge den definerende platform i lacrosse, der strækker sig helt ned til ungdomsrækkerne, siger Raine Group venture partner Blair Ford, der var involveret på dette tidlige stadium. En anden runde fulgte i januar 2019 fra investorer, herunder Alibaba-medstifter og Brooklyn Nets-ejer (og tidligere Yale lacrosse-spiller) Joe Tsai og Hildene Capital Management-grundlægger, præsident og co-CIO (og tidligere Syracuse lacrosse-spiller) Brett Jefferson. Mike Rabil siger, at finansieringen er tilstrækkelig til at bære PLL gennem flere sæsoner.

I februar flyttede Rabils til Los Angeles sammen med de fleste af PLLs 25-medarbejdere for at åbne et nyt ligahovedkvarter. Byen byder på fantastisk vejr og en fordelagtig aborre til frieri til sponsorer, men det er kun en del af det. Ifølge Mike Rabil er lacrosse den hurtigst voksende sport i Los Angeles County, og 50% af ungdomsspillerne der er afroamerikanere eller latinoer.

Vores ungdomsstrategi er vigtig, tilføjer Paul og henviser til, at en kommende klinik vil PLL -spillere kører i Oklahoma. Vi tager til alle disse forskellige steder for at sprede bevidsthed om sporten og fejre dens historie som den ældste holdsport i Nordamerika, grundlagt og skabt af oprindelige folk.

bedste tilføjelser til gmail

PLL grundlægges på en simpel forudsætning: at den hurtigt voksende, stærkt engagerede fanskare for lacrosse vil udmønte sig i en blomstrende pro liga. Men professionelle ligaer har historisk set krævet årtier for at finde fodfæste. For mere end et halvt århundrede siden affødte en stigende amerikansk appetit for fodbold North American Soccer League, der spruttede efter 16 sæsoner. Major League Soccer fulgte med i 1993 og havde brug for den bedre del af en generation for at opnå fremmøde og omsætning på majorliga-niveau. Men digital teknologi har ændret den måde, forbrugerne dyrker sport på. Rabils mener, at House of Highlights-generationen identificerer sig mere med individuelle spillere end med hold og vil understøtte den slags tour-baserede model, der fungerer godt i golf og tennis.

Ikke alle er overbeviste om, at strategien vil fungere. MLL-kommissær Sandy Brown er engageret i sin ligas bybaserede paradigme. Vi er dybt forankret i vores samfund, siger han. Det er den model, vi synes er en succes: Få billetsalg på de enkelte markeder. Det er faktisk svært for nogle mennesker at forestille sig, hvordan momentum for PLLs roamingteam vil bygge uden håb om en rivalisering i Red Sox-Yankees-stil.

PLL's aftale med NBC kan fungere som en accelerator. Lacrosse er en sport, vi har set på i syv eller otte år, siger Jon Miller, formand for programmering hos NBC Sports. For at gøre det til en unik tv -oplevelse, fortsætter Miller, vil NBC bruge otte kameraer, herunder hjelm og målkameraer, plus lyd fra spillerne. Tre PLL-kampe sendes live i løbet af tremånederssæsonen på NBC; de andre vil være tilgængelige på sit kabelnetværk NBCSN eller via NBC Sports Gold, netværkets abonnementsbaserede streamingpakke. Miller siger, at NBC's aftale med PLL er en flerårig aftale.

At få sporten foran så mange øjne som muligt kommer til at gøre store ting for lacrosse, siger Kylie Ohlmiller, den hidtil førende scorer i NCAA Division 1 kvindernes lacrosse og nu en stigende stjerne i (ikke-relaterede) Women's Professional Lacrosse League , som har dannet et strategisk partnerskab med PLL. WPLL spiller mindst to af sine kampe i denne sæson på fælles spillesteder med PLL, og de to ligaer vil samarbejde om nogle af deres ungdomsklinikarbejde.

For hele det nordamerikanske sportsmarked forudsiger PricewaterhouseCoopers, at omsætningen vil overstige 80 milliarder dollars i 2022, spredt nogenlunde jævnt over billetsalg, sponsorering, merchandise og medierettigheder. Mike Rabil projekterer, at i løbet af PLL's første tre år kommer de fleste indtægter fra billetsalg og sponsorering, men derefter bliver udsendelsesrettigheder den øverste driver. Timingen her kunne favorisere den nye liga: Sultne efter programmering og fyldt med kontanter, store tech -selskaber er gået i budkrigene for udsendelsesrettigheder. Sidste år underskrev Facebook en eksklusiv aftale med MLB om at streame 25 spil for $ 30 millioner til $ 35 millioner; Amazon indgik en fodboldstrømningsaftale med den engelske Premier League. (Disse vilkår blev ikke oplyst, men en brancheanalytiker vurderede prisen til at ligge i intervallet 100 millioner dollars.)

Tv -kameraerne vil lokke mærkeopmærksomhed, hvilket igen sandsynligvis vil forbedre selve sporten. Topidrætsudøvere tjener de fleste af deres penge gennem godkendelsesaftaler. Hvis du slår den ud af parken, mens du er på nationalt tv, siger Paul Rabil, vil mærker signere dig. Tidligere All-American og MLL All-Star Myles Jones, der to gange oplevede ESPN national dækning, og vandt to NCAA-mesterskaber for Duke, er hoppet over til PLL og siger, at alle ønsker at kunne ringe til deres mor, far, søster, bror, tante, onkel, bedstemor, bedstefar og sige: 'Hej, jeg spiller på tv.' Nu skal vi ændre måden, vi træner og behandler vores kroppe på, for at stille det bedste produkt foran kameraerne.

Jones var teltattraktionen ved en færdighedsdemonstration på sidste dag i LaxCon, og da han forlod et af de to felter, der var blevet oprettet i kongrescentret, blev han sværmet af drenge og piger, der krævede en autograf. Jones smilede, da han underskrev deres programmer og trøjer, og derefter rakte han sin pind til en bedøvet lille dreng. Du kan beholde dette, sagde han og hejste sin udstyrstaske over skulderen og gik hen over gulvet. Den ophidsede unge fan sprintede tilbage mod sine forældre og greb om prisen.