Robotter, pizza og sensorisk overbelastning: historien om Chuck E. Cheese Origin

En 40-års jubilæum til Nolan Bushnells usandsynlige restaurantkæde, der kombinerede hæsblæsende højteknologisk underholdning, arkadespil og børneorienteret mad til noget helt nyt.

Robotter, pizza og sensorisk overbelastning: historien om Chuck E. Cheese Origin

I maj 1977 åbnede et nyt pizza -sted for erhvervslivet i San Jose, Californien. På det tidspunkt var det måske en underdrivelse at kalde det unikt. Atari-medstifter Nolan Bushnells hjernebarn-og i første omgang en arm af det selskab-bød på underholdning leveret af et støbning af robotfigurer ledet af en kæmpe cigarrygerrotte med en bowler, buketænder og en Jersey-accent. Stedet-lige så meget et strip-mall Disneyland som et spisested-blev kaldt Pizza Time Theatre, og gnaveren blev kendt som Chuck E. Cheese.



I løbet af de sidste fire årtier har franchisen Chuck E. Cheese levet mange liv. Det begyndte som Bushnells indsats for at give arkadespil et familievenligt hjem i en æra, hvor arkader blev forbundet med teenagere, som måske ikke havde noget godt af det. Efterhånden som den voksede, blev det en øvelse i kapitalisme med stor indsats. Og til sidst - længe efter Bushnells afgang - blev det en tam, følelsesmæssigt desinficeret kravlegård for små børn. I dag, mere end 30 år efter, at Bushnell forlod virksomheden, er der over 600 Chuck E. Cheese -steder, men der er kun rester tilbage af hans finurlige vision.

I de tidlige år af Pizza Time Theatre-kæden blev officielt Chuck E. Cheese's i 1990'erne-afspejlede dens farverige, energirige atmosfære meget personligheden hos sin stamfader. Bushnell, der trang til nye og spændende sanseoplevelser, så restauranten som at tale til noget dybt i menneskesjælen. Gennem historien var der en fest, og fejringen havde mad, drikke og spil uden undtagelse, forklarer han. Uanset om du talte om sommersolhverv med den primitive mand til cirkuserne i Rom. Der var altid et underholdningselement. Jeg har altid følt, at det var noget, der manglede i restauranter. Jeg ville tilføje en dimension af sjov til at spise et måltid.





Indersiden af ​​en Pizza Time Cyberamics -robot, som det ses i en manual fra 1982 [Foto: høflighed af Showbizpizza.com ]

Bare fem år før lanceringen af ​​Chuck E. Cheese havde Bushnell fremhævet hurtig succes med Atari - endnu en kulturel berøringssten - som lancerede en landsdækkende sensation med sit hitarkadespil Pong. Videospil gjorde sin formue, men de færreste ved, at restaurantideen faktisk kom først.

Ideen, der blev til Pizza Time, var [Bushnells] drøm, siger Ted Dabney, der grundlagde Atari med Bushnell og var vidne til hans tidlige brainstorms på egen hånd. Det var begyndelsen på alt. Han tænkte ikke engang på et videospil før senere.

Chuck E. selv, set på et skilt omkring 1981. [Foto: Pizza Time Theatre]

Pizza og ... Talende øltønder?



Da Bushnell ankom til Californien, frisk fra University of Utah i 1969, talte han allerede om at starte en restaurant. Under regelmæssige kampe i brætspillet Go with Dabney, hans officemate og ven i det legendariske Silicon Valley -firma Ampex, ville parret lave planer om Bushnells mest ambitiøse ideer. I de første år af deres partnerskab fungerede Dabney som en vigtig kreativ folie og praktisk implementering af Bushnells visioner.

Vi ville gå rundt til forskellige restauranter, se på dem, se, hvad vi kunne gøre, og hvordan det ville fungere - den slags, siger Dabney.

I deres søgning understregede Bushnell tanken om et karnevaltema. Nolan havde arbejdet sig igennem college på en karnevalspark, siger Dabney. Han kunne godt lide den slags atmosfære, og han ville altid bygge en restaurant, der havde det i sig. Det hele var en pizzabar med talende øltønder.



Da Dabney og Bushnell begyndte at arbejde med Computer Space - the verdens første kommercielle møntopererede videospil –I 1970 beholdt Bushnell sin restaurantplan i baglommen. Efter at have grundlagt Atari med Dabney i 1972 forsinkede Pongs breakout -succes sine restaurantplaner yderligere.

Big Cheese-også kendt som Rick Rat-var en proto-Chuck E. Cheese, der tjente som Atari-maskot i midten af ​​1970'erne. [Foto: med tilladelse fra Golden Age Arcade Historian]

Det er svært at forestille sig at stifte en industri på 90 milliarder dollar som videospilbranchen i øvrigt på vej til at starte en karnevalsrestaurant. Bushnell havde ramt den rigtige idé på det rigtige tidspunkt med Atari; den succes og vækst, der resulterede, bedøvede alle involverede. Men det tog ham aldrig af banen.

Da jeg startede Atari, tænkte jeg faktisk på, at jeg skulle starte en restaurant ved siden af, siger Bushnell. Jeg fik så travlt, at det var først senere i Atari, at jeg besluttede mig for endelig at lave restauranten.

Da spil efter spil rullede af banen i løbet af Ataris tidlige år, fortsatte Bushnell med at ruminere om sin restaurantplan. Det gik op for ham, at hans restaurant også kunne tjene som Atari-kontrolleret outlet for sine produkter, hvilket gav virksomheden ende-til-ende kontrol over sin underholdningsoplevelse. Jeg hadede dybest set den måde, mine spil blev præsenteret for offentligheden, fortalte Bushnell New York Times i 1981.

I begyndelsen af ​​1970'erne havde mønt-op-arkadespil-mekaniske, flipperspil, video og ellers-et uhyggeligt ry i kraft af, hvor du oftest kunne finde dem: baggange, lastbilstoppesteder og spillesteder, hvor de nogle gange stod sammen med peep-show-maskiner. Aviser frelste regelmæssigt disse steder som huler af moralsk forfald.

Forlystelseshaller af enhver art har længe måttet kæmpe med en bestemt indbygget ry, uanset om de var fortjente eller ej, begyndte en artikel fra april 1975 i Courier-Post i Camden, New Jersey om en lokal arkade, der havde været genstand for klager. Siden det åbnede ... arkaden, der indeholder omkring et halvt dusin flipper og andre færdighedsspil, trækker en usmagelig skare af teenagere.

En anden artikel om arcade moralsk panik, denne fra Nebraska i 1976, har en underoverskrift med titlen Dancing Suspected. Det handler om rygter om, at interracial dans finder sted der, og kriminaliteten hos teenagere på stedet, der angiveligt omgås frit på tværs af sociale grænser, drikker alkohol og ryger marihuana.

Bushnell, hvis familie omfattede to unge piger, ønskede at imødegå det dårlige billede af arkader med sin nye restaurantidé til familier. [Disse spillesteder] var domænet for unge drenge, sagde han i 1981. Men de burde være mere end det, en måde for familien at lege sammen.

Denne familievenlige vision var praktisk, fordi den i vid udstrækning kunne udvide det potentielle marked for Ataris spil. Faktisk endte det med at ændre det populære billede af arkade -videospil for alle.

Fra Coyote til rotte

Omkring 1974 begyndte Bushnell at kalde sit nu-Atari restaurantprojekt Coyote Pizza. Han fortæller ofte en historie om at deltage i et forlystelseshow dengang og bestille hvad han syntes var et coyote-kostume i fuld krop. En stor grå rotte dukkede op i stedet. Da Atari -ansatte ofte tog kostumet på ved firmaarrangementer, begyndte en karakter at dukke op: Bushnell kaldte ham Rick Rat.

Omkring det tidspunkt, Warner Communications erhvervede Atari i 1976, kunne rottekostumet ofte ses siddende på Bushnells kontor i Atari, og Rick fungerede som en uofficiel maskot for firmaet. Under forhandlinger med Warner fortalte Bushnell Warner -repræsentanter om muligheden for at starte en arkadpizzarestaurant, men han modtog et lunkent svar.

Ikke desto mindre købte Warner Atari for 28 millioner dollars i 1976, hvilket gav firmaets væsentlige kapital til at opbygge sin første patronbaserede videospilkonsol, Atari 2600. Elektronikindustriens marketing veteran Gene Landrum skrev marketingforslaget til den nye konsol. Landrum havde for nylig arbejdet med Fairchild for at udvikle konceptet for sin Channel F -spilkonsol, og han fik et ry som ekspert inden for salgslogistik og markedsfremskrivninger.

To kasserere, klar til at tage dine ølordre. [Foto: Pizza Time Theatre]

Jeg lavede den komplette forretningsplan for udrulningen af ​​2600, husker Landrum. Det skulle tage dem endnu et år at få designet den forbandede ting og sat den i gang. [Bushnell] sagde: 'Du har al den tid, Gene. Gå med os en forretningsplan nu på dette familieunderholdningssted. & Apos;

Landrum tacklede jobbet med lyst og gik langt ud over blot en indledende marketingprojektion. Vi kunne virkelig på nogle måder sige, at Gene var grundlæggeren af ​​Chuck E. Cheese, siger Bushnell. Fordi han var den fyr, jeg hyrede for at bringe Chuck E. Cheese i stand. Han var den fyr, der fandt pizzaopskrifterne, han lejede anlægget og hyrede de første mennesker. Han var meget, meget instrumental.

Landrum skrev også menuen ud og designede grundplanen for de første flere restauranter, der afviste at ansætte en arkitekt. Jeg mener, jeg gjorde det i detaljer, understreger han. Jeg projicerede indtægtsstrømmen, bruttomargenerne, alt.

Efter at have forelagt den endelige plan for Bushnell, Atari -præsident Joe Keenan og Ataris bestyrelse, modtog Landrum et entusiastisk svar. Nolan gik amok, siger Landrum. Han sagde: 'Mand, det er utroligt! Du er nødt til at åbne en! ’Jeg kiggede på den og sagde:‘ Nolan, jeg ville ikke ansætte mig til at gøre dette. Det er latterligt. Jeg er en elektronik -fyr. Jeg ved ikke noget om en restaurant. & Apos;

Men Bushnell tilbød Landrum en stor løn og løftet om at gøre ham til daglig leder for en ny division inden for Atari - Restaurant Operation Division. Han gav mig en masse penge og sagde: 'Gå og bygg en, & apos; siger Landrum.

I 1981 var Chuck E. Cheese ikke kun en robot, men også en tur. [Foto: Pizza Time Theatre]

Chuck E. er født

Under Landrums udviklingsproces gennemgik Rick Rats pizza flere drastiske transformationer. Først skulle Rick Rat -navnet gå. Jeg sagde, Nolan, vi gør dette til et barns sted, husker Landrum. Vi kan ikke have en rotte. En rotte er for rovdyr og for dødelig. For ikke at tale om uhygiejniske.

Det originale San Jose Pizza Time Theatre lagde oprindeligt sine karakterer i faux fotorammer. [Foto: CECFAN]

hvor meget grønkål er for meget
Snart blev Rick Rat Big Cheese, men en søgning afslørede, at navnet allerede var taget af et andet firma. Landrum og besætning bosatte sig på monikeren Chuck E. Cheese-et navn med tre smil, som Bushnell kan lide at sige. Officielt stod E for underholdning, men navnet ekko rytmen i Mickey Mouse.

Landrum understregede også, ud over Bushnells vision, nødvendigheden af ​​at tilvejebringe en familievenlig atmosfære, der var fri for larmende teenagere, en demografisk set på det tidspunkt som et farende, farligt kulturelt wildcard. For at løse det skulle alle mindreårige ledsages af voksne. (Et par år senere fortalte en talsmand for Pizza Time New York Times , Hvis en anden teenager aldrig sætter fod i vores butikker, vil det være fint med os.)

Et eller andet sted undervejs gav Bushnells talende tønder plads til animatroniske figurer, der ville synge sange og udføre komedierutiner hvert ottende minut, mens spisende gumlede på deres pizza. Bushnell siger, at dyretemaet var inspireret af Enchanted Tiki Room i Disneyland, der havde en gruppe syngende papegøjer. Den blev åbnet i 1963 og havde den første brug af Disneys audio-animatroniske teknologi-senere brugt i attraktioner som Country Bear Jamboree, hvis kloge ursine-cast klart forudgjorde Pizza Time Theatre-oplevelsen, som den ville blive.

Flere mennesker udviklede besætningen af ​​animerede robotfigurer, der senere ville bebo den oprindelige San Jose -restaurants vægge, der først var begrænset til delvis overkropp inde i faux billedrammer.

Chuck E. og venner blev kontrolleret af et imponerende automatiseringssystem, der var programmeret via spolebånd. [Foto: Pizza Time]

Atari -kunstneren Bob Flemate designet Chuck E. Cheese og andre karakterer. Ingeniører som Larry Emmons og Ron Milner fra Atari’s Grass Valley, Californien tænketank, Cyan Engineering, leverede de mekaniske designs til de første karakterer, og en kunstner ved navn Harold Goldbranson designede de fleksible karakterskind, der æstetisk ville bringe dem til live. Mike Hatcher programmerede mange af robotternes bevægelser, der blev drevet af pneumatiske stempler og udløst af computerkontrol fra signaler på forudindspillet spole-til-spolebånd, der kunne sendes til hver butik.

Den første karakterrunde fra 1977 omfattede Crusty the Cat (snart erstattet af et lilla monster, Mr. Munch), en italiensk kok ved navn Pasqually P. Pieplate og selvfølgelig Chuck E. Cheese selv. Chuck E. fik det meste af sin scenepersonlighed fra sin første stemmeskuespiller, John Widelock, der modellerede rotterens klogeste adfærd efter en gadesmart filmkarakter fra 1940'erne ved navn Muggs McGinnis, spillet af Leo gorcey i East Side Kids serie.

John Widelock , den originale stemme af Chuck E Cheese. [Foto: høflighed showbizpizza.com]

Bushnell siger, at Pizza Time -karaktererne oprindeligt var designet til først og fremmest at appellere til voksne, der tilsyneladende ville se robotprogrammet, mens de ventede på deres pizzaordre - og da deres børn hældte tokens ind i arkadespillene. Det ville forklare noget af Chuck E.s slidende personlighed i de tidlige år af Pizza Time og antydningen af ​​seksuel fornemmelse i noget af humoren. (Restauranten henvendte sig også til voksne ved at servere øl.)

I mellemtiden ville en meget venligere menneskelig medarbejder vandre rundt i restauranten i et fyldigt Chuck E. Cheese-kostume, a la Mickey Mouse i Disneyland og give high-fives til unge-og utilsigtet terrorisere enhver baby på stedet.

Han kan have været kædens navnebror impresario, men Chuck E. Cheese var ikke for stolt over at vente på borde. [Foto: høflighed Showbiz Pizza Dot Com]

Støjende sjov

Den første Pizza Time Theatre -butik åbnede på South Winchester Boulevard i San Jose den 16. maj 1977. Det var en fællesskabsbegivenhed, der modtog en positiv offentlig reaktion, med borgmesteren i San Jose til rådighed for at give hendes borgerlige godkendelse. Meget af Atari -besætningen var også der for at fejre. Jeg kan huske, at vi alle dukkede op på den allerførste dag af den allerførste åbning af den allerførste Chuck E. Cheese, siger John Ellis, dengang Ataris VP for forbrugerteknik.

Fra begyndelsen var restaurantens atmosfære høj og støjende, og det blev et af dets varemærker. I 1981, InfoWorld beskrevet en Pizza Time-placering som en hvirvlende kombination af prangende lys og uafbrudt elektronisk støj, der ikke ligner nogen anden pizza-stue eller videospilarkade. Bushnell ville ikke have det på nogen anden måde.

Humor og frækhed var overalt. Bortset fra de almindelige mekaniske spillere var der en forførende flodhestefakkelsanger ved navn Dolli Dimples, der ville flirte med lånere i et kvarter. Og de 100 arkadespilmaskiner installeret i anlægget opererede på brugerdefinerede tokens stemplet med Chuck E. Cheese's lighed. Bagsiden havde et enkelt motto: In Pizza We Trust.

Nolan Bushnell strålede ind på et foto taget den dag, glad for at hans restaurantdrøm kom til live foran ham. Det var en eksplosion. Men alt var ikke godt hos Atari.

I 1978 begyndte Bushnell at stritte med de begrænsninger, der blev lagt på nogle af hans mere fjerntliggende visioner på Atari af Warner-ledelsen. (John Ellis minder om, at Bushnell henviste ham, omkring 1976, til at undersøge, hvordan han skabte en robot, der kunne blande drikkevarer og bringe dem til dig.) Som ny velhavende mistede han interessen for den daglige drift i virksomheden.

Pizza Time Theatre -token

Pizza Time Theatres egen valuta - Chuck E. Cheese In Pizza We Trust tokens. [Foto: Benj Edwards]

På trods af løftet om Pizza Time Theatre var Warner tilfreds med at lade projektet dø ikke længe efter den første butiks åbning. Jeg havde brugt mange penge og en masse ingeniørtid på en masse projekter, som jeg troede var fremtiden, siger Bushnell. Og Warner ville ikke have noget at gøre med dem.

Et af disse projekter var Pizza Time. Så mens han stadig var formand for Atari, købte Bushnell den første Pizza Time Theatre-butik i San Jose og alle dens intellektuelle ejendomsrettigheder fra sin arbejdsgiver for blot $ 500.000. De troede, at han var en suger, husker Bushnells nære ven og kollega Atari -pioner Allan Alcorn.

Bushnell hyrede Gene Landrum til at være formand for det nyoprettede Pizza Time Theatre, Inc., og i løbet af det næste år guidede Landrum firmaet med en stabil og innovativ hånd. I mellemtiden kom Bushnell og Warners uenigheder til ophør i slutningen af ​​1978 over den retning, virksomheden tog sin Atari 2600 -konsol, der havde stået over for en frygtelig juletid i 1977. Da han fandt sin rolle marginaliseret i virksomheden, trådte Ataris grundlægger helt væk fra Atari i begyndelsen af ​​1979 for at fokusere på sin nye baby, Pizza Time.

Gene Landrum og Nolan Bushnell

Pizza Time mestre Gene Landrum og Nolan Bushnell [Foto: Atari.io]

Kyst til kyst

I løbet af 1978 og 1979 pumpede Bushnell 1,5 millioner dollars af sine egne penge ind i Pizza Time for at åbne op for yderligere to steder, der tjente som testpladser for nye animatroniske scener og større butikslayouter. Til sidst besluttede Pizza Time sig for et fuldt overkrops-torso-robotdesign (derefter kaldet Cyberamics) for sine karakterer, som ville underholde spisende gæster fra en balkonscene i en stor spisesal.

De mekaniske indvendinger i Chuck E. Cheese og hans venner var indlysende: De havde en kinky-rykende måde at bevæge sig på og kugleformede øjne, der syntes at stirre, selv når de blinkede i slowmotion. Deres semi-uhyggeligt element kan faktisk have været til gavn for Chuck E. Cheese's i de første år. På en måde fungerede sangkaraktererne som et slags freakshow i traditionel karneval forstand - noget skørt og roman for at tiltrække skarer, som derefter ville blive et fanget publikum for mad og spil. Bushnell, engang selv en kæreste, vidste klart, hvad han lavede.

Andre steder fulgte, i alt syv ved udgangen af ​​regnskabsåret 1979. Men Bushnell drømte meget større og forestillede sig hundredvis, hvis ikke tusinder, af Pizza Time -restauranter spredt ud over landet - en potentiel franchiseguldmine.

Med ekspansion (og en potentiel børsnotering) i tankerne besluttede Bushnell at tilbyde præsidentjobbet til sin gamle ven og partner Joseph F. Keenan, der dengang fungerede som formand for Atari. I september 1979 trak Keenan sig tilbage fra Atari og erstattede Pizza Times åndelige far, Gene Landrum. Landrum var ikke særlig glad for det, men Bushnell behandlede ham ikke dårligt. [Bushnell] sagde: 'Jeg vil give dig mere lager. Her er en El Dorado. Jeg gør dig til koncerndirektør, & apos; minder Landrum. »Jeg vil bringe Joe ind, og han kører dette. & Apos;

Store ting var på vej. Tidligere i juni havde Bushnell underskrevet en co-udviklingsaftale med Topeka Inn Management, der ejes af Robert Brock. Brock var dengang kendt som en stor franchisetager af Holiday Inn -lokationer, og han annoncerede planer om at bygge 285 Pizza Time Theatre -butikker i 16 stater over fem år. Andre franchisetagere stillede op bag Brock, og fremtiden så lys ud.

I løbet af 1980 blomstrede Pizza Time Theatre og tilføjede snesevis af butikker til sin portefølje, herunder virksomhedsejede lokationer og franchiseforretninger overalt i USA-og endda nogle få internationalt. Med Keenan i kommando voksede tingene hurtigt (og derefter hurtigt ud af hånden) på Pizza Time. Aftalen med Brock kom tilbage til virksomheden det år, da Brocks firma, som havde modtaget uddannelse i, hvordan man driver Pizza Time -lokationer, afviste og besluttede at åbne sin egen konkurrerende kæde af restauranter kaldet Showbiz Pizza.

Showbiz var den mest succesrige af mange Pizza Time-knock-offs, der opstod i 1980'erne, herunder Bullwinkle's Family Restaurant (med robotelg og egern), Celebration Station, Fair Play Pizza Theatre, Major Magic's All Star Pizza Review og Razz-Ma -Tazz. Vi havde 20 kopimaskiner, der alle lagde butikker op, siger Bushnell.

Impulsen til Brocks gambit var hans opdagelse af tilsyneladende overlegen animatronik -teknologi udviklet af Aaron Fechter fra Creative Engineering. Fechter udviklede et dyrebånd i fuld størrelse i kroppen, kaldet Rock-Afire eksplosion der bød på glattere bevægelser end Chuck E. Cheese Cyberamics -karaktererne. Pizza Time stævnede straks Brocks firma, og efter to års juridiske kampe vandt det til sidst med en profit-garnering dom mod Showbiz. Men det kom for sent til at være nyttigt.

Showbiz Pizzas konkurrerende dyreband, Rock-afire Explosion. [Foto: Creative Engineering Inc.]

I april 1981 ramte Pizza Time under Keenans vejledning endnu en milepæl ved at gå offentligt. Men Bushnell begyndte at miste interessen for de dagligdags elementer i Chuck E. Chees rutinemæssige forretning. Det handler virkelig om at være en eventyrer og blive på den stejle del af en læringskurve for mig, siger han. Jeg har altid følt, at når noget er fundet ud og kører, kan mange mennesker lære det. Hvorfor skulle jeg gøre det?

Bushnells nye eventyr var Catalyst, et banebrydende højteknologisk inkubatorfirma, der hurtigt blev vært for over et dusin små virksomheder. Han spillede en hånd med at finansiere og drive dem alle og blev formand for mindst syv selskaber. Den ene, kaldet en personlig robotstart Androbot , især betaget Bushnell. Han hældte penge i det og til sidst optog flere personlige lån på flere millioner dollars, mens han brugte den eskalerende værdi af hans Pizza Time-lager som sikkerhed. Oven i det lånte Pizza Time selv penge - mindst 50 millioner dollars af det - til at finansiere sine aktiviteter.

I mellemtiden havde en konkurrencekonvention, Bushnell havde underskrevet med Atari, da han forlod firmaet, ved at udløbe i 1983, og han så Pizza Time som det perfekte køretøj til at bringe et nyt videospilfirma til verden. Pizza Time erhvervede et lille spiludviklingsfirma ved navn Videa med det formål at forme det til en forstyrrende kraft på markedet. Det ville fremstå som Sente Technologies senere samme år.

Oven i det eksperimenterede Bushnell med endnu en Pizza Time -afdeling kaldet Kadabrascope. Det havde til formål at genopfinde, hvordan tegnefilm blev animeret ved hjælp af en computer til at udfylde mellem håndtegnede nøglerammer i animation, hvilket giver glattere animationer med mindre omkostninger. Virksomheden planlagde at lave en Chuck E. Cheese TV -special, der ville være klar til jul, men teknologien gik ikke ud.

Chuck E. Cheese og Joe Keenan

Chuck E. Cheese eyes Pizza Time -præsident Joe Keenan [Foto: Pizza Time Theatre]

Mere og mere forsøgte Bushnell at gøre Pizza Time til en ny Atari, og som han gjorde, begyndte virksomheden at miste sit oprindelige fokus på børneorienteret spisning. I virksomhedens årsrapport for 1982 skrev Bushnell: Vi tror, ​​at 1983 vil være en tid med vækst og forandring, hvor overgangen fra et specialiseret restaurantkoncept til en diversificeret fritidsvirksomhed vil være tydelig.

I begyndelsen af ​​1983 var Pizza Times økonomiske situation prekær nok til, at et lille skub i den forkerte retning kunne få hele Bushnells forretningsimperium til at styrte sammen. Det skub kom om sommeren, da et amerikansk tech -aktiekrasch rystede investorer. Blandt dens ofre var den engang mægtige Atari, som blev en skygge af sit tidligere jeg. Frygten for at investere i teknologi tørrede op på kreditlinjer for Bushnells virksomheder. I mellemtiden faldt Pizza Time's aktie fra et højdepunkt på $ 26 pr. Aktie til $ 4, derefter senere til $ 2,50.

Ikke længe efter afslørede Pizza Time, at den havde tabt penge i løbet af de foregående tre kvartaler. Med over 240 lokationer i hele landet, nogle gange med mindre byer, der var vært for flere restauranter, og en halv snes konkurrenter som Showbiz, der kom på markedet, blev nyheden ved Chuck E. Cheese -konceptet slidt op i slutningen af ​​1983. Der var flere shuffles i ledelse, hvor Bushnell trådte ind som præsident for en tid, men det var for lidt, for sent. I januar 1984 trådte Bushnell tilbage som formand og administrerende direktør for Pizza Time. I marts anmodede firmaet om konkursbeskyttelse.

Hvad der skete med Chuck E. Ost var meget enkelt, siger Bushnell. Vi overudvidede ... Chuck E. Ost var så ny, at når vi først åbnede en enhed i St. Louis, ville du ikke have kapacitet nok, det var bare, ‘Okay, bar døren. & Apos; Men det varede i cirka halvandet år. Derefter ville folk slå sig ned, og de behøvede ikke at gå til Chuck E. Cheese hver gang mormor kom til byen. De behøvede ikke at gå til Chuck E. Cheese en gang om måneden. De fandt ud af, at vi holder børnenes fødselsdage, og vi tager et sted hen til særlige begivenheder, men besøgsfrekvensen faldt fra 10 om året til tre om året.

Showbiz Pizza led også i løbet af den æra, men det lykkedes at blive ved. I 1984 gik Showbiz med til at købe Pizza Time Theatre, Inc. De afsluttede deres fusion i 1985 og kombinerede senere deres robotiske sceneshows til en akt. I sidste ende vandt det magtfulde Chuck E. Cheese -mærke, og hele kæden af ​​Showbiz Pizza -lokationer blev disciplene til Chuck.

Gennem hele sin historie har Chuck E. Cheese’s været stor til fødselsdagsfester. [Foto: Pizza Time Theatre]

Pizza Time Forever

I dag lever restaurantkæden Chuck E. Cheese videre som en efterkommer af det finansielle haglgevær -ægteskab, med over 500 lokationer verden over - og vokser. Det har også stadig værdi: I 2014 købte Apollo Global Management kædens moderselskab for 1,3 milliarder dollar. Nylig rygter sige, at det kan blive solgt igen, eller blive offentliggjort.

Chuck E, ost i dag, der ligner den originale karakters oldebarn.

Chuck E, ost i dag, der ligner den originale karakters oldebarn. [Foto: Chuck E. Cheese's]

Men tag ikke fejl: Tiderne har ændret sig. I årenes løb har Chuck E. Cheese selv gradvist ændret sig fra en lumsk cigar-chomping-voksen til en svigløs skateboarding-ungdom, hvilket afspejler et konstant skifte væk fra Bushnells forsøg på at efterlyse voksne til franchisen.

De syngende robotter modtog for længst meget mere venlige ansigtsløftninger og mindre gennemtrængende øjenkugler. Nu begynder kæden at tage afstand fra sit signatur animatroniske sceneshow. Efter sigende viser nogle restauranter kun forudbåndede marionetskitser på fladskærms-tv, der flankerer en ensom automatiseret Chuck E. Cheese-figur.

Tilfældigvis bakker Chuck E. Cheese væk fra robotik ligesom ideen om restaurantanimatronik selv for nylig er dukket op igen i popkulturen takket være Fem nætter på Freddy ’S, en horror-videospil-hyldest fra 2014 til Showbiz og Pizza Time-lignende mekaniske karakterer. De generede barndomsminder om en generation kommer nu ud som nostalgiske pasticher, og der kommer sandsynligvis mere.

Fem Nætter hos Freddy [Foto: Scott Cawthon]

Hvad angår Nolan Bushnell - ja, efter alle disse år har han stadig en ting om restauranter. Han har grundlagt eller overtaget flere af dem i løbet af de sidste fire årtier, og hans kones familie driver stadig en i Silicon Valley kaldet Lion & Compass. I 2006 forsøgte han endda at kombinere måltider og spil igen med uWink , en restaurant, hvor bordene var udstyret med berøringsskærme.

I løbet af sin karriere i næsten et halvt århundrede har Bushnell aldrig holdt op med at jagte den ultimative kombination af underholdning, socialt samvær, mad og drikke. Pong var var det første tv-spil-krævede videospil og fandt ofte et hjem i virksomheder, hvor der blev serveret spiselige og drikkevarer. Androbot demonstrerede sin robot på CES ved at få den til at hente en øl til Bushnell på scenen. PlayNet, et venture fra 1990'erne, lavede netforbundne jukebokse til barer. Bushnell forklarede endda Etaks fantastiske bilnavigationssystem fra 1980'erne ved at fantasere om den dag, hvor det ville hjælpe dig med at finde den nærmeste gode, billige sushi-joint.

Og måske er det hemmeligheden bag Chuck E. Ostes vedvarende relevans. Det handler ikke om teknologi eller syngende dyr. Stedet er en kulturel trojansk hest, der samlede familier, hjalp arkadespil med at blive acceptabelt og fik spisning til familieunderholdning. For alt det, der er ændret ved virksomheden, er tanken bag den usandsynlige drøm om, at Bushnell blev en virksomhed i 1977, stadig resonans.